¿Se está reinventando Main Street con una auténtica automatización?

automatización del comercio minorista
05.25.2023

Mientras las empresas tecnológicas recortan empleos, Main Street parece estar experimentando una especie de renacimiento. ¿Podría ser la auténtica automatización la clave?

Según un informe publicado en el Daily Mail en diciembre de 2000, Internet era posiblemente una moda pasajera. "Los investigadores descubrieron que millones de personas daban la espalda a la World Wide Web". 

Bueno, me parece que Internet no ha seguido el camino sugerido por el Daily Mail. Es tan importante para la economía como el oxígeno para la vida. Sin embargo, está surgiendo una nueva narrativa: el comercio en línea está luchando y las compras a la antigua están de vuelta. En medio de este debate, la auténtica automatización podría crear algo de naturaleza más híbrida.

La economía mundial se está debilitando; Estados Unidos puede o no sufrir una recesión; una recesión puede o no afectar a otros países. Ocurra lo que ocurra, estará muy reñida. En Estados Unidos, la economía creció en el cuarto trimestre a un ritmo anual del 2,9%, mucho mejor de lo esperado. Pero gran parte de este crecimiento se debió a un aumento de la inversión en inventarios privados, y algunos economistas temen que los datos principales oculten una tendencia subyacente menos positiva. 

Sin embargo, digan lo que digan los datos trimestrales, da la sensación de que nos encontramos en ese momento en el que el ciclo económico da un giro. Hay similitudes entre ese periodo del año 2000, cuando las puntocom se desplomaron, y el de 2008, cuando la crisis financiera causó tantos estragos. En esos momentos suele producirse un reinicio. 

Pero hay otras fuerzas en juego que muchos observadores pasan por alto. En particular, 2023 parece marcar un momento en el que la IA se catapulta a otro nivel y la automatización se vuelve cada vez más omnipresente.

Me parece curioso. Mientras algunos se preparaban para escribir el obituario de Internet en el año 2000, entre bastidores se sentaban las bases de una revolución. Primero, la banda ancha, luego el auge del acceso inalámbrico a Internet y después los smartphones crearon un mundo en el que casi todas las grandes empresas eran puntocom o al menos tecnológicas. La muerte de Internet fue tan breve como un día de invierno en el Ártico.

Sin embargo, en 2023 oigo voces similares. Escribiendo en el Telegraph, Matthew Lyn decía: "Los gigantes tecnológicos pagarán un alto precio por su cara apuesta por el ascenso del envío a domicilio". Sugirió que las tecnológicas fueron arrogantes, pero ahora pagarán el coste. A nivel superficial, los datos concretos respaldan esta afirmación. En el Reino Unido, las ventas por Internet perdieron cuota de mercado: pasaron del 30,5% en diciembre de 2021 al 25,6% en diciembre de 2022. En Estados Unidos, a finales de 2022 se produjo un claro aplanamiento en la curva de seguimiento de las ventas por comercio electrónico

Los publicitados recortes de empleo en las grandes tecnológicas apoyan la tesis de que las tecnológicas han tocado techo, y la evolución de sus cotizaciones también. Por ejemplo, las acciones de Amazon han caído aproximadamente un 40% desde su máximo, mientras que las de Walmart subieron con fuerza en la segunda mitad del año pasado y no están lejos de su máximo histórico. En el Reino Unido, las acciones de Marks and Spencer, uno de los favoritos de las grandes superficies, han aumentado alrededor de un 50% desde el pasado mes de octubre, mientras que las acciones del minorista en línea británico ASOS han tenido un tórrido 2022. 

Pero si volvemos a mirar, la historia no está tan clara. Covid y los bloqueos resultantes distorsionaron los datos. Por ejemplo, en diciembre de 2022, las ventas online en el Reino Unido aumentaron un 19% respecto a diciembre de 2019. Del mismo modo, las ventas de comercio electrónico en Estados Unidos están sustancialmente por encima de los niveles anteriores a Covid. Y si hay una ligera evidencia de una caída en las ventas en línea una vez que se aliviaron los bloqueos, entonces tal ocurrencia difícilmente es una sorpresa. 

Aunque muchos en la comunidad inversora hablan del retorno de la inversión en bonos y materias primas y son menos positivos respecto a las tecnológicas, productos como ChatGPT parecen estar cambiando el mundo. Internet no terminó en el año 2000. Aunque el comportamiento de las cotizaciones de empresas como Amazon y Apple reflejó el sentimiento negativo de aquel periodo, las acciones se recuperaron pronto y luego empequeñecieron los máximos anteriores a las puntocom. Creo que la revolución tecnológica está tan muerta como lo estaba Internet en 2000. En cuanto al comercio minorista en línea, veremos surgir un modelo híbrido.

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El auge de la auténtica automatización

Euromonitor ha hablado recientemente de la automatización auténtica, es decir, el trabajo sincronizado de personas y máquinas, una tendencia que considera clave para 2023. La idea difícilmente sorprenderá a los tecnólogos. En la era del ChatGPT, el imperativo de que humanos y máquinas trabajen juntos se hace más evidente.

A medida que la economía se debilita, es inevitable que los consumidores se fijen más en los costes. Pero no hay que exagerar la importancia de esta tendencia; hay muchos indicios de que la inflación está bajando, sobre todo en Estados Unidos, donde el índice intermensual de precios al consumo cayó en diciembre

Lo que está claro es que, a medida que avanza la revolución de la IA y la automatización. Los consumidores buscan lo mejor de ambos mundos: la eficiencia y la facilidad de búsqueda de Internet, con el contacto humano y la inmediatez del comercio físico. 

Euromonitor afirma: "No hay que subestimar las conexiones emocionales, y las ventajas tecnológicas de deberían superar la necesidad de interacciones personales para crear una experiencia sin fisuras".

También dice: "El 39% de los consumidores afirma que en los próximos cinco años realizará más actividades cotidianas en persona".

El modelo híbrido es la solución obvia. La gente puede buscar y examinar en línea, recoger y ver en persona en lugares físicos. 

El camino a seguir es que el centro de distribución local actúe como centro físico de un ecosistema local de compras y ocio. La IA y la automatización apoyan esta vía y complementan la interacción humana tradicional.

La mayoría de las grandes tecnológicas siguen gozando de buena salud, pero la tecnología también está cambiando, y la transición puede halagar para engañar las nociones de un retorno a la venta al por menor a la antigua usanza. 

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